Petualangan terakhir ke depan untuk pesawat ruang angkasa Cassini NASA di Saturnus

Carolyn Porco: This is Saturn (Juli 2019).

Anonim

Wahana NASA Cassini menghadapi satu petualangan berbahaya terakhir di sekitar Saturnus.

Cassini berayun melewati bulan sabit Saturnus, Titan, Sabtu pagi, karena dorongan gravitasi yang dibantu oleh orbit.

"Ciuman perpisahan terakhir itu, " seperti yang dikatakan manajer proyek, Earl Maize, akan mendorong Cassini ke jalan yang belum pernah dilalui oleh pesawat luar angkasa — ke celah antara Saturnus dan cincinnya. Ini wilayah berbahaya. Partikel dari cincin — bahkan sekecil pasir — bisa melumpuhkan Cassini, mengingat kecepatannya.

Cassini akan membuat operan pertamanya melalui celah yang relatif sempit pada hari Rabu. Dua puluh dua persimpangan direncanakan, sekitar satu minggu, hingga September, ketika Cassini masuk dan tidak pernah keluar, menguap di atmosfer Saturnus.

Diluncurkan pada 1997, Cassini mencapai Saturnus pada 2004 dan sejak itu menjajakinya dari orbit. Teman perjalanannya di Eropa, Huygens, mendarat di Titan pada tahun 2005. Tangki bahan bakar Cassini hampir kosong, jadi dengan sedikit yang tersisa untuk kehilangan, NASA telah memilih untuk menjadi grand final yang penuh dengan masalah, tetapi kaya ilmu pengetahuan.

"Betapa spektakulernya misi spektakuler, " kata Jim Green, direktur divisi ilmu planet NASA. "Aku merasa sedikit sedih dalam banyak hal bahwa penemuan Cassini akan berakhir. Tapi aku juga cukup optimis bahwa kita akan menemukan beberapa ilmu baru dan sangat menarik saat kita menyelidiki wilayah yang belum pernah kita teliti sebelumnya."

Tidak ada jalan untuk kembali setelah Cassini terbang melewati Titan, kata Maize. Pesawat luar angkasa pada hari Rabu akan meluncur cepat melalui celah 1.200 mil (1.900 kilometer) antara atmosfer Saturnus dan cincinnya, dengan kecepatan 70.000-plus mph (113.000 kilometer per jam).

Dari sudut pandang navigasi, "ini adalah tembakan yang mudah, " kata Maize. Operasi akan dijalankan dari Jet Propulsion Laboratory NASA di Pasadena, California. Yang menjadi perhatian adalah apakah model komputer cincin Saturnus akurat. Pada beberapa penyeberangan, Cassini adalah "semacam menggoda dengan tepi di mana kita pikir itu aman, " katanya.

Untuk setidaknya perjalanan pertama melalui celah, antena piringan besar Cassini akan menghadap ke depan untuk melindungi instrumen sains dari setiap partikel cincin yang mungkin bersembunyi di sana. Beberapa instrumen akan memberikan daftar cepat tentang situasi debu.

Para ilmuwan mengantisipasi banyak dampak ringan, karena pesawat ruang angkasa akan melalui bahan yang sangat kecil, lebih seperti asap daripada partikel yang berbeda. Bahan dari cincin D paling dalam - yang secara perlahan memanjang ke Saturnus - seharusnya cukup jelas "bahwa kita seharusnya baik-baik saja, " kata Maize.

Jika modelnya salah dan Cassini dihantam oleh material berukuran BB, itu masih akan berakhir tepat di mana NASA bertujuan pada 15 September di Saturnus. Badan antariksa ingin menjaga pesawat antariksa setinggi 22 kaki setinggi 13 kaki dari Titan dan danau metana cairnya dan dari Enceladus, bulan es yang bertaburan es, dan samudra bawah tanah serta semburan geyser. Ia tidak ingin mandi mengotori puing-puing ke dunia ini yang mungkin menyimpan kehidupan.

Kaki terakhir dari 20 tahun Cassini, $ 3, 27 miliar pelayaran harus memungkinkan para ilmuwan untuk mengukur massa dari cincin-cincin berganda - menumpahkan cahaya pada berapa lama mereka dan bagaimana mereka terbentuk — dan juga untuk menentukan komposisi dari partikel cincin yang tak terhitung jumlahnya. Pertama kali ditemukan oleh Galileo pada 1610, cincin diyakini 99 persen es; 1 persen sisanya adalah misteri, kata ilmuwan proyek, Linda Spilker. Penganalisis debu kosmik pada Cassini akan mengambil partikel cincin dan menganalisanya.

"Bayangkan gambar-gambar kita akan mendapatkan kembali cincin Saturnus, " kata Spilker.

Cassini akan memiliki pemandangan terbaik dari kutub Saturnus, karena ia menutupi permukaannya. Di dekat misi akhir, Spilker berkata, "kita benar-benar akan mencelupkan kaki kita" ke atmosfer Saturnus, mengirim kembali pengukuran sampai saat-saat terakhir.

Semua ini berada di atas misi sains yang telah menulis ulang buku-buku teks pada sistem Saturnus.

"Tetapi yang terbaik masih belum datang - mungkin, " kata Maize pada konferensi pers pada awal April. "Tapi kami pasti akan memberikan lebih banyak kegembiraan."

menu
menu